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CODELCO PRESENTA NUEVA TECNOLOGA DE

BIOLIXIVIACIN DESARROLLADA POR


BIOSIGMA CON EL APOYO DEL CMM
Publicado 05-09-2014

- El mtodo, creado por Codelco a travs de su empresa filial Biosigma, disuelve azufre y
hierro para extraer cobre desde minerales de baja ley a menores costos y ms rpido que los
mtodos tradicionales.
- En este desarrollo jug un importante papel un grupo de investigadores de la Universidad de
Chile, afiliados al Centro de Modelamiento matemtico, CMM (centro de investigacin
financiado por CONICYT), quienes aportaron a esta innovacin desde la bioinformtica y la
matemtica genmica.

La iniciativa buscaba aplicar los recientes avances en genmica, protemica y bioinformtica a la minera,
incorporando a un grupo multidisciplinario de investigadores.

Tras 12 aos de experimentos, estudios, pruebas de laboratorios, generacin


de pilotos, creacin de prototipos y testeos a niveles semi industrial e industrial,
se obtuvo la creacin de una tecnologa industrial, que permite la obtencin de
cobre gracias a la accin de bacterias.

Se trata del proceso de biolixiviacin a travs del cual, microorganismos


disuelven el hierro y el azufre para liberar el cobre desde minerales de baja ley,
en un mtodo ms eficiente y con costos ms bajos a los existentes.
Biosigma, la empresa que desarroll esta tecnologa, naci en 2002 como parte
del programa gubernamental Genoma Chile y buscaba aplicar los recientes
avances en genmica, protemica y bioinformtica a la minera, incorporando a
un grupo multidisciplinario de bilogos, microbilogos, biotecnlogos,
ingenieros qumicos, ingenieros de mina, entre otros, desarrollando tecnologas
competitivas en la industria de la biotecnologa que permitieran logros de
innovacin pioneros en el mundo.
En 2002 Biosigma llam a un concurso internacional buscando ideas que
permitiera llevar a cabo el proyecto, lo que permiti la entrada del Centro de
Modelamiento Matemtico, CMM, de la Universidad de Chile, que en ese
momento reciba financiamiento de CONICYT a travs del Fondo de
Financiamiento de Centros de Investigacin en reas Prioritarias,
FONDAP, y ms tarde a travs del Programa de Investigacin Asociativa,
PIA.
Los destacados investigadores del CMM, Alejandro Maass y el Premio
Nacional de Ciencias Exactas, Servet Martnez, junto al bilogo del INTA
Mauricio Gonzlez, presentaron y se adjudicaron la construccin de un
laboratorio de referencia en materia bioinformtica y de modelamiento
matemtico, LMBG, hoy conocido como Mathomics.
Participaron ms de 60 propuestas y la nuestra fue la nica propuesta chilena
que se mantuvo por ms de 12 aos trabajando en este proyecto,
recuerda Maass, director del laboratorio de bioinformtica Mathomics del
CMM. Adems, cuatro universidades japonesas fueron seleccionadas por
Biosigma.

Los acadmicos incorporaron a la investigacin los anlisis bioinformticos que dieron origen a las
herramientas que sirven de soporte a las tecnologas de biolixiviacin de sulfuros de cobre

Los acadmicos incorporaron a la investigacin los anlisis bioinformticos que


dieron origen a las herramientas moleculares que hoy sirven de soporte a las
tecnologas de biolixiviacin de sulfuros de cobre. Fueron responsables del
secuenciamiento y ensamble la seleccin de bacterias biomineras que la filial
de Codelco haba elegido por su eficiencia para biolixiviar sulfuros de cobre.

Ms tarde pasaron a una etapa donde el estudio de la expresin de genes dio


pistas del funcionamiento de las bacterias en condiciones mineras. En la ltima
fase estudiaron los flujos metablicos o series de reacciones que ocurren en
las clulas de estos microorganismos y la relacin entre ellos utilizando
ingeniera metablica y metabolmica.
Es un producto que protegimos en conjunto con Biosigma en pases como
Sudfrica, Estados Unidos, Australia, Mxico, Canad, Chile y Per, a travs
de una serie de patentes del sistema de biomonitoreo de las pilas de
biolixiviacin. Se trata de marcadores sper especficos de la presencia de las
bacterias seleccionadas por la empresa. Este sistema forma parte hoy de una
de las etapas de la tecnologa mostrada por Biosigma hace unos das, explica
Alejandro Maass.
Aplicacin tecnolgica

En paralelo, la filial de la minera estatal fue escalando el proyecto hasta llegar a


las aplicaciones industriales que fueron validadas en la divisin Radomiro
Tomic de Codelco en 2013. En 12 meses, esta prueba recuper 30% ms de
cobre fino que los sistemas convencionales, aument la rapidez de
recuperacin del mineral y extrajo a temperatura ambiente entre ocho y 14
veces ms cobre desde calcopirita que los mtodos existentes. Es el final
abierto de una historia que an contina cuando esta divisin integre el nuevo
mtodo a sus planes de produccin a partir del segundo semestre de este ao
y que signific un avance gigante en los campos de la bioinformtica y la
matemtica del genoma.
El desafo ms importante para todos fue avanzar en temas que se abran en
el mundo en paralelo. Hay que recordar que el genoma humano y las
tecnologas de secuenciacin datan de fines de los 90 e inicios de 2000 y no
siempre estaban las herramientas: haba que generarlas, adaptar ideas y a su
vez coordinarse muy bien con las necesidades del proyecto, recuerda
Alejandro Maass.
As, el proyecto no solo redund en resultados de investigacin que se
concretaron en seis patentes, sino tambin en la formacin de capital humano,
agrega el director de Mathomics: Esto permiti generar una masa crtica de
jvenes que fueron de a poco insertndose en doctorados en bioinformtica u

otros temas en el mundo y generando un grupo de clase mundial en el CMM


que ha asumido otros proyectos de igual o mayor magnitud en el tiempo.
Muchos de estos jvenes regresaron a Chile para potenciar reas de la
bioinformtica y otro grupo se qued en centros de bioinformtica de primer
nivel en Estados Unidos o Europa.
Propiedad
intelectual
BioSigma ha desarrollado tecnologas y derechos de propiedad intelectual,
generando ms de 160 solicitudes de patentes en Chile y el exterior.
Actualmente tiene 82 patentes concedidas en los principales pases mineros,
incluyendo Estados Unidos, Australia, Per, Sudfrica, sobre microorganismos,
sistemas de produccin y biomonitoreo de microorganismos, sistemas de
inoculacin en pilas y botaderos, pilas bioreactores, entre otras innovaciones.
Qu es la biolixiviacin?Se trata del conjunto de reacciones qumicas que tienen como resultado la
disolucin de minerales por parte de bacterias, las cuales disuelven (lixivian) las rocas o minerales,
solubilizndolos (por eso el proceso se llama Biolixiviacin o Lixiviacin Biolgica), liberando de el
cobre en mayor cantidad que con mtodos convencionales.
En Chile el uso de bacterias para la obtencin de cobre comenz en 1970 y actualmente un 5% de la
produccin cuprfera de Chile se obtiene a travs de la biolixiviacin.

http://www.conicyt.cl/blog/2014/09/codelco-presenta-nueva-tecnologia-debiolixiviacion-desarrollada-por-biosigma-con-el-apoyo-del-cmm/