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Miriam se lava las manos con cierta frecuencia.

Nada ms tocar el picaporte de la puerta


de su casa o las llaves, va a lavarse las manos con manos pero apenas tarda unos
segundos. Tambin lo repite por la tarde, despus de leer el peridico o, incluso, si lee
un libro. Ocurre unas quince veces al da y dura unos diez minutos en total. Sin
embargo, si evitar hacer este pequeo ritual se sentira bastante incmoda.
Aunque pueda parecer lo contrario, Miriam no cumple los criterios de diagnstico para el
establecimiento de patologa ya que sus sntomas son, desde el punto de vista psicolgico,
infraclnicos o subclnicos, es decir; Miriam se acogera a aquello que tanto se dice antes de
establecer diagnstico tiene manas, en el lenguaje coloquial, (trmino que no usamos los
psiclogos puesto que designa un trastorno que nada tiene que ver con lo que nos ocupa) o,
mejor dicho, obsesiones. Se llaman as porque Miriam necesita realizar un ritual (lavarse las
manos, probablemente de una determinada manera, slo con agua, aunque otras personas
necesitan usar grandes cantidades de jabn; secar sus manos, tambin siguiendo una rutina y,
todo ello, hacerlo un determinado nmero de veces al da) A pesar de que, en el caso de
Miriam, no podamos decir que existe enfermedad, s hay un claro sufrimiento asociado a la
necesidad de realizar los rituales. Y, est es, precisamente, la frontera: el trastorno obsesivocompulsivo (en adelante, TOC) es, por tanto, una verdadera enfermedad.
Ingrid se da cuenta de que cada vez le preocupa ms el tema de la limpieza. A menudo le
asalta la idea de que tiene las manos sucias y que debera lavrselas. Se las ha llegado a
lavar ms de treinta veces al da. Pero esa sensacin de suciedad se empieza a
extender; siente repulsin a saludar a algunos clientes del trabajo. As que selecciona
a la gente a la que da la mano. Hace poco, le ha asaltado la idea de que los zapatos y el
bolso que lleva a trabajar ensucian el piso donde vive. Posteriormente, ha ocurrido lo
mismo con la ropa y se cambia cada vez que entra en casa, dejando el bolso y los
zapatos en un lugar que ha destinado para tal fin. A pesar de que se da cuenta de que
sus temores son exagerados, que las cosas sucias van cada vez aumentando ms,
Ingrid no es capaz de evitar este temor ni ese pensamiento.
Ingrid padece TOC. El ncleo central es la tpica obsesin de la suciedad. Pero, qu es una
obsesin? Es un pensamiento que implica un peligro, un temor o una preocupacin ante
un acontecimiento peligroso que, en la mente del paciente, es mejor evitar. Dicho de otra
manera, toda obsesin viene dada por un suceso potencialmente grave que podra
desencadenarse si no se presta atencin.
No es fcil deshacerse de una obsesin; es un pensamiento intrusivo, recurrente, que se
impone en contra de la propia voluntad, a pesar de que el paciente reconoce que es absurdo e,
incluso, que, en otras circunstancias, no se pasara por la mente. Sin embargo, cualquier
intento de resistirse, de huir, de evitar, es una fuente importe de angustia emocional, malestar
interior y ansiedad. El contenido de las obsesiones determina que estas puedan ser de
diferentes tipos.
El segundo aspecto del TOC es la compulsin que procede del latn compulsare
que significa obligar. Y nada ms ilustrativo; lo importante de la compulsin es que el
paciente se siente forzado a realizar un acto para poner fin a la obsesin y aplacar la
ansiedad. Dicho acto es voluntario, por ejemplo, Ingrid es quien decide colocar el bolso y los
zapatos en un lugar determinado, lavarse las manos reiteradamente, aunque en la mayora de
las ocasiones, no se puede evitar realizar estas compulsiones que pueden ser manifiestas
cuando las hace uno mismo, como en el caso de Ingrid, o encubiertas, cuando se le pide a otra
persona que realice el ritual por nosotros; por ejemplo, en las obsesiones de comprobacin,
una de las ms frecuentes, en que existe temor de dejarse abierto el grifo del agua o encendido
el gas y que ello cause una catstrofe fsica (inundacin, explosin de gas) o emocional
( prdida de personas cercanas, o del trabajo), si el paciente es un hombre le puede pedir a su
esposa que realice la compulsin para evitar hacer el ritual.